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El centro de la Vía Láctea

El Observatorio Europeo Austral (ESO), es el más productivo del mundo científico, posee tres centros de observación de clase mundial en el Desierto de Atacama con telescopios ópticos de tamaño medio. El Very Large Telescope (VLT), se encuentra en Paranal al sur de Antofagasta.

Con toda esta tecnología, no es de sorprender que sea justo en este observatorio donde se pueda dar respuesta a la pregunta ¿Qué es lo que hay en el centro de la Vía Láctea?

Durante mucho tiempo los astrónomos han sospechado que un agujero negro merodea el centro de nuestra galaxia, pero no tenían certeza. Después de 16 años de observar regularmente el Centro Galáctico con los telescopios de ESO en el Observatorio La Silla Paranal, los científicos han obtenido finalmente una prueba concluyente.

Las estrellas del centro de la Vía Láctea están tan densamente concentradas que fue necesario usar técnicas especiales de fotografía tales como la óptica adaptativa para incrementar la resolución del VLT. Los astrónomos pudieron así distinguir estrellas individuales con una precisión sin precedentes a medida que se movían alrededor del Centro Galáctico. Sus trayectorias muestran de modo concluyente que deben estar orbitando en el inmenso campo gravitatorio de un agujero negro súper masivo, con una masa casi tres millones de veces mayor que la del Sol.

Las observaciones con el VLT también revelaron destellos de luz infrarroja que emergen de la zona a intervalos regulares. Aunque la causa exacta de este fenómeno sigue siendo desconocida, se ha sugerido que el agujero negro podría estar girando rápidamente. Sea lo que sea que esté ocurriendo, en la vida del agujero negro no todo es paz y quietud.

Los astrónomos también usan el VLT para asomarse a los centros de otras galaxias, en los que nuevamente encuentran signos claros de agujeros negros súper masivos. En la galaxia activa NGC 1097 pudieron ver el intrincado detalle de una compleja red de filamentos que caen en espiral hacia el centro de la galaxia. Quizá se trate de la primera visión detallada del proceso que conduce a la materia desde la parte principal de la galaxia hasta su deceso en el núcleo.

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