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Cuasares, farolas del Universo

Los cuasares, de la abreviatura en inglés quasar (quasi stellar radio source) son objetos celestes que han logrado intrigar a los astrónomos. Son los objetos más brillantes y distantes que se conocen. El primero fue descubierto en 1960 pero no fue sino hasta tres años después que se alcanzó a comprender aquello que se veía. El objeto parecía una débil estrellita azul detectada por su emisión de radiofrecuencia (las estrellas ordinarias no emiten con esa intensidad).

Casi cada año se descubre un nuevo cuasar, uno más lejano que los anteriores. Son relevantes porque permiten calcular el tamaño y edad del Universo, pues se sabe que la velocidad de la luz es finita y cuando proviene de un cuasar, tarda mucho tiempo en llegar a nosotros. Así, los cuasares son los objetos observables más lejanos y antiguos, casi tan antiguo como el Universo.

Un cuasar típico mide 1 día luz de diámetro, más o menos la medida de nuestro Sistema Solar. Éste irradia alrededor de cien mil veces más que cualquier estrella en nuestra galaxia. El cuasar s50014+81 es casi 60mil veces más brillante que toda la Vía Láctea. Por tanto son las fuentes de energía más poderosas y brillantes que se conocen.

Los avances en tecnología de detectores y la construcción de telescopios mas grandes y en sitios altos y alejados de las ciudades, donde la atmósfera es más estable y transparente, han permitido ver con mayor detalle el material luminoso alrededor de los cuasares más cercanos. Gracias a lo anterior, una teorís es que, el proceso que genera la asombrosa luminosidad de un cuasar es la caída de gas y estrellas a un agujero negro supermasivo. Todo ese material, antes de ser tragado por el hoyo negro, se calienta a temperaturas de millones de grados, siendo la máquina que enciende al cuasar.

Existe una serie de fenómenos asociada a los cuasares, imposibles de explicar mediante algún tipo de radiación estelar conocida, como los chorros de plasma colimados que son emitidos por los objetos radiofuentes, la emisión de rayos gamma y la actividad de los blazares que son como los primos hermanos de los cuasares.

 

Actualmente se conocen más de siete mil cuasares, quince de ellos llevan el nombre del observatorio mexicano de Tonantzintla.

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