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La escala de Richter

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Charles Francis Richter era un físico norteamericano que junto a Beno Gutenberg diseño una escala para medir terremotos.

Sus primeros estudios fueron en la Universidad de Stanford. Pero su curiosidad por la sismología nació mientras realizaba su doctorado en Física teórica en el Instituto de Tecnología de California y fue llamado para trabajar en el Carnegie Institute de Washington.

Más adelante trabajó en el nuevo Laboratorio de Sismología en Pasadena, bajo la dirección de Beno Gutenberg, el cual contaba con muchos estudiosos sobre el tema de los terremotos, pero el misterio principal continuaba latente: cómo medir un sismo.

El propósito de este estudio era separar el gran número de terremotos pequeños de los menos frecuentes mayores observados en California en su tiempo.

En ese tiempo existía la Escala de Mercalli, pero tenía una desventaja, sólo podía medir en el lugar en dónde se encontraba un sismógrafo. Esta escala era de 12 grados y estaba desarrollada para evaluar la intensidad pero a través de los efectos y daños causados a diferentes estructuras.

La diferencia principal con la escala de Richter es que ésta está determinada para medir la energía que libera un terremoto.

Richter toma la idea de un logaritmo utilizado en la astronomía para describir el brillo de las estrellas y lo aplica a la tierra.

Ahora, toda la sismología mundial utiliza la escala de Richter que iba de 2,0 a 6,9, por lo que decir que un sismo fue de magnitud mayor a 7,0 en la escala de Richter no es posible, los sismos con intensidad superior a 6,9 se miden con la escala sismológica de magnitud, ésta es sucesora de la escala de Richter y fue introducida en 1979.

Para medir los sismos hay que tener diferentes precauciones ya que la intensidad y los efectos en la tierra no dependen solamente de la magnitud del sismo, sino también de la profundidad, del foco y epicentro. Por ejemplo las condiciones geológicas pueden variar, pues algunos terrenos amplifican las señales sísmicas.

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