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Científicos prevén una sexta extinción masiva

Aunque es difícil de creer y de dimensionar, la Tierra ha sufrido ya cinco extinciones masivas en los últimos 540 millones de años.  Cada una contaba con procesos que poco a poco alteraron el ciclo normal de carbono en la atmósfera y océanos. Estos cambios se fueron dando a lo largo de millones de años y provocaron el exterminio generalizado de especies alrededor del globo.

Actualmente, esta cuestión tiene a muchos científicos curiosos es si el ciclo de carbono de nuestro planeta está experimentando un cambio capaz de llevar a nuestro planeta hacia una sexta extinción masiva. No es noticia que en nuestra era moderna, las emisiones de dióxido de carbono han aumentado considerablemente, sobre todo después del siglo XIX con el establecimiento de la industrialización y los constantes contaminantes que se arrojan hoy en día por el uso del automóvil, fábricas y muchos otros contaminantes que arrojamos diariamente hacia la atmósfera.

Pero contestar la pregunta de si esto nos está llevando hacia una sexta extinción masiva es un reto mucho más complicado de lo esperado. Esto ya que es difícil relacionar las antiguas anomalías de carbono, que se originó por miles de años y hace millones de ellos, contra las actuales, que llevan apenas un poco más de 100 años. Daniel Rothman, profesor de geofísica del Departamento de Ciencias Atmosféricas y Planetarias del MIT, ha intentado encontrar una respuesta certera.

Daniel Rothman analizó los cambios más significativos en el ciclo de carbono durante los últimos 540 millones de años, para así incluir los cinco eventos de extinción masiva. Lo que encontró fue identificado como “umbrales de catástrofe” durante el ciclo de carbono los cuales podrían considerarse para conocer un entorno inestable y si es capaz de producir una extinción en masa.

Rothman propone que una extinción en masa puede ocurrir si uno de los umbrales se cruza. Los cambios en el ciclo de carbono se producen en millones de años, sin embargo, las extinciones llegan si los ecosistemas no pueden adaptarse a los cambios debido a la velocidad con la que ocurren. En cambio, en casos de escalas de tiempo cortas, la importancia es la magnitud del cambio y no la velocidad de esta. Teniendo en cuenta el reciente aumento de la emisión es de dióxido de carbono en una escala de tiempo relativamente corta, una sexta extinción dependerá si una cantidad crítica de carbono se agrega también a los océanos.  La cantidad límite, se calcula ser 310 gigatoneladas (mil millones de toneladas), lo que equivale a lo que las actividades humanas habrán agregado a los océanos hacia el fin de este siglo.

Significa esto que nos espera una extinción masiva para el 2100? No hay manera de saberlo, de acuerdo con Rothman, quien opina que tomaría tal vez unos 10,000 años más. Aunque también señala que para el fin de este siglo, los humanos podemos encontrarnos ante un escenario desconocido.

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