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La historia detrás del segundo adicional

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Muchos hay han oído sobre el problema que habrá en el mundo de la programación electrónica debido al segundo adicional que tiene el día junio 30 del 2015. Pero, ¿qué es lo que preocupa a todos?

En realidad no es tan complejo, existen dos definiciones del tiempo, una es la astronómica y otra es la que nos proporcionan los relojes atómicos.

Antes de la década de los 50, el tiempo se definía por la posición del sol en el cielo mientras se medía con instrumentos que supervisaban la rotación de la Tierra. Pero la rotación no es constante debido a la fuerza gravitacional de la Luna, por eso lentamente los días se van alargando 1.7 mili segundos por siglo.

El hecho de que los días varían se ha sabido por siglos, pero no era una preocupación práctica hasta la invención de los relojes atómicos en 1950. Este tipo de relojes proveen un uso y definición del tiempo mucho más estable y sencilla y están basados en una frecuencia de microondas absorbida por átomos caesium. Sin perder tiempo, las señales de los relojes atómicos se usaron para un control estándar de la frecuencia de los transmisores de radio, que los ingenieros en telecomunicaciones usan para calibrar y sincronizar su equipo.

Para encontrar un equilibrio entre ambos, la Union Internacional de Telecomunicaciones en Geneva ideó el UTC, el “Tiempo Universal Coordinado”. A finales de los años sesenta, se cambio la definición de UTC para mantener la longitud del segundo constante. En vez de las definiciones atómicas y astronómicas del tiempo, el UTC se sincronizó con la inserción o el salto de un segundo completo, pues antes se agregaba o atrasaba de forma predeterminada por mili segundos. Y fue así que el segundo intercalado se introdujo por primera vez en junio de 1972, han habido 24 más desde ese momento.

Esta solución había funcionado perfecto hasta 1990, cuando los sistemas de computación se vieron amenazados por el “millenium bug” que llevó a los ingenieros a preocuparse por las irrupciones del tiempo.

Ahora, los estándares del tiempo son varios, pues también hay un Tiempo Atómico Internacional. Los sistemas en los que el segundo intercalado puede ocasionar una irrupción seria, como los GPS o las aeronaves espaciales, usan variantes del TAI pero no es una medida aceptada, porque las definiciones legales del tiempo están basadas en el UTC.

[LiveScience]

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